Путь в тысячу миль начинается с первого шага.
~ Конфуций

Меценаты

Страница 78

Первое время молодые одного выводка держатся вместе, далеко не разбегаясь. Покормив зайчат, самка оставляет их на некоторое время, а затем возвращается для нового кормления. Заячье молоко очень питательное и сытное, оно содержит около 15 % белка и до 20 % жира. Благодаря этому зайчонок, насосавшись молока, может долго, до 2 дней, жить без пищи. В это время он почти не передвигается, что в какой-то мере спасает его от нападения хищников. Интересно, что зайчиха, по-видимому, не отличает своих детенышей от чужих и кормит каждого встреченного зайчонка, пока не израсходует все молоко. Период молочного кормления продолжается всего около 10 дней. В дальнейшем самка покидает выводок, и зайчата переходят на самостоятельное питание травой.

Вскоре после родов самка беляка спаривается вторично и в конце июня — начале июля приносит второй выводок. Зайчат в нем бывает обычно несколько больше, чем в первом, и выживаемость их лучше. Кроме того, если в весеннем размножении участвуют около 80—85 % самок, то в летнем — все взрослые самки. Третий помет (спаривание — в первой половине июля, рождение выводка — в конце августа) наблюдается не более чем у 10—15 % самок, причем только в благоприятные годы. Продолжительность жизни беляка в природных условиях обычно не превышает 6 лет.

Линяет заяц-беляк дважды в год. Весенняя линька начинается в конце марта (на севере на 1,5—2 недели позже) и заканчивается в двадцатых числах мая. Осенняя линька очень растянута и длится с последней декады сентября по конец ноября.

Численность зайцев сильно колеблется по годам. В Карелии она меняется с кратностью 5—10 раз, а в других областях даже 50—100 раз. За последние десятилетия периодичность в колебаниях численности зайцев составляла в среднем 9—11 лет.

Основная причина периодических сокращений численности зайца-беляка — эпизоотии (вспышки массовых заболеваний, особенно кокцидиоза), повторяющиеся довольно регулярно, через каждые несколько лет, и вызывающие массовую гибель («мор») зайцев. Больше всего зверей погибает от различных глистных и прочих инвазий (легочных и кишечных), а также от инфекционных болезней, в частности туляремии.

Массовые заболевания, а вслед за ними и высокая смертность зайцев возникают, как правило, при их большой численности (скученность способствует передаче заболеваний) и благоприятных условиях для распространения возбудителей болезней. Обычно этому способствует холодная, затяжная весна и сырое лето.