Путь в тысячу миль начинается с первого шага.
~ Конфуций

Меценаты

Страница 288

Осенние передвижения с мест летнего нагула к югу начинаются с приближением полярной зимы, примерно в октябре — ноябре. В декабре лысуны в массе появляются у берегов Восточного Мурмана и в Горле Белого моря. Первыми подходят половозрелые самки, а затем взрослые самцы и молодые тюлени. В начале февраля утельги выбирают крупные ледовые поля и устраивают здесь детные залежки.

Незадолго до наступления периода спаривания возбужденные самцы группируются неподалеку от ощенившихся утелег в некрупные, но довольно тесные залежки — «монастыри» — как бы в ожидании спаривания. Когда же это время наступает, они пробуждаются от своего оцепенения и обнаруживают неожиданную подвижность, не характерную для столь тяжеловесных и неуклюжих на льду животных. Они скользят по льду, сваливаются в воду друг за другом, выскакивают из разводьев, звучно шлепаются на лед, гоняются друг за другом, как будто играют, проявляя неожиданное проворство, и вновь кидаются в воду.

Период спаривания сопровождается сильным возбуждением самцов-производителей и жестокими схватками с соперниками. Победитель остается наедине с избранницей вдали от остальных животных и ревниво охраняет ее, не подпуская других самцов. Сам период спаривания у тюленей беломорской популяции наступает к исходу первой недели марта, а заканчивается, видимо, в начале последней декады этого месяца. При этом большинство ощенившихся самок спариваются еще до того, как перестают кормить детеныша: примерно во второй половине периода лактации, ближе к его концу.

Между временем спаривания и щенкой проходит около 11,5 месяца, из которых 2,5—3 приходятся на диапаузу (латентную фазу) в развитии эмбриона. В феврале — марте каждая самка рождает одного, а иногда и двух детенышей и около месяца кормит их молоком. В первые недели жизни белек совершенно беспомощен, не умеет плавать и в воду не идет. После месячного возраста он становится самостоятельным и покидает мать. Половая зрелость наступает в возрасте 3—7 лет, причем в один брачный период каждый самец спаривается только с одной самкой (моногамия).